Кільця Сатурна піддаються атаці метеоритів

Кільця Сатурна піддаються атаці метеоритів
Оценить

На зображеннях, переданих міжпланетною станцією «Кассіні», вчені виявили сліди зіткнень метеороїдів сантиметрових розмірів з кільцями Сатурна. Зіткнення відбувалися всього за кілька годин до зйомки.

Автоматичний космічний апарат «Кассіні — Гюйгенс», названий на честь знаменитих астронома і фізика XVII століття, був створений американським, європейським і італійським космічними агентствами для близької вивчення Сатурна, його кілець і численних супутників, запущений в 1997 році і досяг мети своєї подорожі в 2004-му. У тому ж році від станції відокремився зонд «Гюйгенс» і опустився на поверхню Титана, найбільшого супутника Сатурна. Після цього на орбіті навколо планети залишився орбітальний модуль Cassini, який ось вже майже десять років постачає вчених детальною інформацією про другий за величиною планеті Сонячної системи.

Але на цей раз він зібрав інформацію не стільки про сам Сатурн, скільки про властивості потоків метеороїдів в його околиці — невеликих тіл сантиметрового і метрового розміру, що залишилися після формування Сонячної системи і у великій кількості наповнюють міжпланетний простір.

Зіткнення великих планет з ними відбуваються досить часто (у чому нещодавно земляни переконалися на власному досвіді).

Але безпосередньо такі події досі вдавалося зафіксувати тільки на Місяці і Юпітері. І це при тому, що кільця Сатурна, із загальною площею, яка в сто разів перевищує площу поверхні Землі, є, в деякому сенсі, прекрасної «пасткою» для невеликих каменів.

Самі кільця складаються з безлічі крижаних осколків невеликих розмірів. Спостереження зіткнень з ними пролітають метеороїдів можуть принести інформацію про щільність і швидкостях останніх в районі Сатурна. Однак помітити настільки невеликі (за космічними масштабами) колізії досить складно. Проте дослідникам пощастило. Причому несподівано.

У цьому їм допомогло рівнодення на Сатурні. Раз на 14,5 років Сонце висвітлює кільця Сатурна ніби з ребра. У цей час самі кільця, якщо дивитися на них з боку (як це і робить станція «Кассіні») виглядатимуть темними, так як сонячне світло безпосередньо на них майже не потрапляє. Але ось хмара дрібних часток, що утворилося при зіткненні з пролетевшим метеороіди і розташоване поза кілець, буде розсіювати сонячне світло і виглядати світліше.

Саме такі світлі витягнуті хмарки і помітили вчені на знімках з «Кассіні». Всього було виявлено дев’ять подібних подій, що відбулися в 2005-му, 2009-му і 2012 роках. Рік 2009-й як раз був роком рівнодення.

За результатами аналізу знімків, самі зіткнення мали місце за 1-50 годин до моменту зйомки даній області. А розміри частинок, що потрапили в кільця, варіювалися від 1 сантиметра до декількох метрів.

«Ми знали, що такі невеликі зіткнення повинні відбуватися регулярно, але ми не знали ні їхньої реальної частоти, ні розмірів часток, що стикаються. І вже зовсім не очікували їх помітити такий спосіб — через розсіяний хмарами залишків світло », — прокоментував роботу Метт Тіскарено (Matt Tiscareno) з Корнельського університету (США), перший автор статті в Science і учасник проекту Cassini.

Головним же результатом роботи можна вважати висновок про те, що щільність потоку невеликих метеороїдів в районі Сатурна (тобто в десять разів далі від Сонця, ніж Земля), така ж, як і в околицях Землі.

«Це дуже вражає, враховуючи, наскільки в просторі відстоять дві порівнювані області», — наводить НАСА слова Лінди Спілкер (Linda Spilker), ще одного вченого команди Кассіні, співробітниці Лабораторії реактивного руху. Стаття з аналізом отриманих даних опублікована в журналі Science.